Les pesticides, une catégorie particulière de substances chimiques

La production annuelle de substances chimiques est passée d’un million de tonnes en 1930 à quatre cents millions de tonnes aujourd’hui. L’Union européenne est le principal producteur et 72% des ventes sont destinées au marché communautaire. Au total, quelques 100 000 substances existantes, dont les pesticides, sont susceptibles d’entrer en contact avec l’Homme ou l’Environnement (dont plus de 30 000 sont commercialisées à plus d’une tonne par an et par fabricant). Aujourd’hui, l’utilisation agricole des produits chimiques -fertilisants et pesticides- représente 10 à 12% des ventes de produits chimiques.

Les pesticides constituent une catégorie spéciale de substances chimiques. Il s’agit par définition de substances actives qui, de ce point de vue, s’apparentent plus aux médicaments. On compte environ 520 matières actives homologuées entrant dans la composition de près de 3000 spécialités commerciales utilisées en agriculture. Cependant, la liste se modifie car de nombreuses substances, sous l’impulsion de l’UE, sont retirées du marché à cause de problèmes sanitaires ou, le plus souvent, environnementaux.

La France est le 1er consommateur européen de produits phytosanitaires et le 3e consommateur mondial derrière les États-Unis et le Japon avec environ 76 000 tonnes de matières actives utilisées en France pour l’année 2004 (pour un chiffre d’affaire proche de 1,8 milliards d’euros). Si on rapporte la consommation au nombre d’hectares cultivés (hors prairies permanentes), la France n’occupe que le 3e rang européen avec 5,4 kg/ha/an. La consommation présente une tendance à la baisse, mais celle-ci est difficile à interpréter du fait des multiples raisons possibles :
- l’interdiction d’usage de molécules appliquées à de fortes quantités par hectare et la réduction des doses appliquées ;
- l’apparition de nouvelles molécules actives à de très faibles doses hectare ;
- il ne faut pas oublier les différentes mesures mises en œuvre visant à réduire les usages.

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P.-S.

Source : Union des Industries chimiques (UIC) d’après les comptes nationaux des ventes pour l’année 1999

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